Аляска.

Несмотря на существование Берингова пролива, Азия и Америка, с точки зрения геолога, связаны между собой, незаметно переходят друг в друга. Их сближенные оконечности лежат на общем фундаменте.

До середины ледникового времени этот фундамент выступал на поверхность. Мамонты, медведи, олени из Сибири могли свободно проходить в Канаду. Потом перешеек опустился под воду, сообщение прервалось.

Но о том, что оно действительно существовало, свидетельствуют сходство растений и животных на противоположных берегах, а также непрерывное протяжение утонувших горных хребтов, направление которых можно проследить на дне моря.

Таким образом, Аляска и Чукотка представляют собой как бы уцелевшие, торчащие навстречу друг другу крайние пролёты провалившегося моста. Средний пролёт лежит на дне узкого (85 километров) и мелкого (40 — 50 метров) Берингова пролива.

Близость Аляски к берегам Азии способствовала проникновению русских на северо-западные берега Северной Америки. Русские шли на Алеутские острова и Аляску за морским зверем, моржовой костью, ценными мехами котиков и морских бобров.

Царское правительство России не сумело удержать свои владения в Америке и в 1867 году продало их Соединенным Штатам за 7,2 миллиона долларов.

Однако столетняя деятельность русских в Аляске не прошла бесследно. И сейчас ещё русское влияние сказывается в культуре, быте и языке местного коренного населения.

Под словом «Аляска» подразумеваются два различных понятия:

1) громадная территория, один из штатов США, которая занимает всю северо-западную оконечность Северной Америки,

2) сравнительно небольшой полуостров.

В дальнейшем, говоря об Аляске, будем всюду подразумевать первое, более широкое значение этого слова.

К Аляске относятся ещё Алеутские острова и узкая полоса прибрежья, вытянутая по направлению к Соединённым Штатам и отделяющая северную часть Канады от Тихого океана. Эта полоса имеет очень большое значение. Она наиболее густо населена и обладает большими природными богатствами. Американцы называют её «ручкой сковороды». На этой ручке находится и административный центр Аляски — город Джуно.

Все главные хребты Кордильер Северной Америки протягиваются через всю территорию Аляски. Береговой хребет, который к югу от Аляски как бы утопает в океане и образует лишь архипелаги островов, здесь вновь выходит на берег и достигает громадной высоты. В этой части он называется хребтом Святого Ильи. Здесь он перегибается, заворачивая к западу и юго-западу, но ему явно не хватает места в Америке. Он снова срывается в океан, последний раз пытается вынырнуть на острове Кадьяк и тонет окончательно.

Второй хребет, Аляскинский, являющийся продолжением Сьерры-Невады и Каскадных гор, охватывает Береговой хребет с севера, образуя ещё большую дугу. Ледники его не так велики, но зато в нём находится высочайшая вершина Северной Америки — гора Мак-Кинли (6194 метра)

Дальше он переходит на Алеутские острова. На нём известно около 50 действующих вулканов.

Как и всюду в Кордильерах, с запада первые две горные цепи тесно сдвинуты друг к другу. Зато между второй и третьей, являющейся продолжением Скалистых гор, лежит широкое плоскогорье, одно из многих, образующих внутренний пояс горной системы.

Третья горная цепь, хребет Брукса, отодвинута почти к самому Ледовитому океану. Один лётчик, летавший над ней, сказал, что она похожа на вафлю, так как состоит из многих впадин — ячеек, почти замкнутых со всех сторон перегородками.

Хребты делят Аляску на три области, которые резко отличаются друг от друга по строению поверхности, климату и живой природе.

Первая область — к северу от хребта Брукса. Это плоская низменная страна, отлого и постепенно спускающаяся к океану. Здесь настоящий арктический климат, вечный холод, при котором могут произрастать лишь растения тундры.

Вторая область — высокая, слегка холмистая страна между хребтом Брукса и Аляскинским хребтом. Она имеет форму корыта. Посредине её протекает река Юкон — главная река Аляски. Здесь климат континентальный, то есть летом жарко, зимой холодно. На водоразделах здесь ещё тундра, но по долинам уже леса.

Третья область — гористое побережье Тихого океана. О нём поговорим подробней.

Вот «ручка сковороды». Её берег лижут воды протекающего от Японии тёплого течения. Западные ветры несут громадное количество паров. Встречая на своём пути снежные вершины Берегового хребта, они разражаются ливнями или снежными бурями. Именно здесь, на узенькой полоске побережья, оседает вся та влага, которая могла бы оросить громадное пространство Канады, но её не пускают туда горы. Поэтому «ручка сковороды» — одно из самых дождливых мест в мире. Там есть места, где 240 дней в году идёт дождь.

На побережье средняя температура самого тёплого месяца, августа, всего 14°, в январе же ртуть редко падает ниже нуля.

Словом, здесь — царство вечной осени. Такой климат называется морским.

Океан рукавами — фьордами — на сотни километров внедряется в глубь страны, расчленяет горы на бесчисленные острова, извивающимися змейками проникает в каждую долину затонувшего хребта.

Мягкий и сырой климат — это как раз то, что любят деревья. Поэтому дремучие леса густым плащом покрывают крутые склоны фьордов, захватывая каждое место, где камень хоть чуть-чуть прикрыт почвой.

Леса хвойные из голубой ситхинской ели высотой до 80 м. Свободное пространство под их ветвями заполняет хрупкое, но живучее хвойное дерево — хемлок. Оно может расти в полутьме,, на стволах погибших собратий и толстой подушке из мха, во влажной дождливой атмосфере.

Через густой переплёт колючих ветвей, обросших седыми бородами лишайников, с трудом проносят свои рога лоси и олени-уипити. Зато здесь они в относительной безопасности: из хищников только могучий медведь гризли умеет проламывать себе дороги в этой чаще.

Бурый медведь, волк, рысь, предпочитают охотиться выше в горах, где лес редеет. Многочисленные птицы несколько оживляют мрачную картину тихоокеанских лесов Аляски, и среди» них в первую очередь колибри. Эта тропическая птичка уживается здесь с ледниками, языки которых спускаются к самому лесу.