Опустошаемые недра. Судьба газовых месторождений.

В западной части американского штата Пенсильвания есть небольшой городок. Ещё недавно проезжему человеку издали бросался в глаза густой лес нефтяных вышек, возвышавшихся над этим городком.

Невольно думалось: «Как богато должно быть это месторождение, если набурили столько скважин.»

Однако достаточно было пробыть в городке хотя бы час, чтобы убедиться в том, что все скважины бездействовали. Ни одна из них не давала ни капли нефти или газа. У местных старожилов можно было узнать историю появления этого «леса».

Лет двадцать пять назад геологи открыли под самым городком месторождения природного горючего газа. В городке вспыхнуло радостное оживление. Особенно возбуждены были землевладельцы, ведь это открытие означало, что стоимость их земель сразу же сильно возрастёт. Довольны были и остальные жители: они надеялись, что теперь городок будет надолго обеспечен дешёвым и удобным топливом.

Но радость жителей оказалась преждевременной. Газ у них, как мёд-пиво в сказке, по усам текло, а в рот не попало. Не прошло и года с момента открытия месторождения, а добывать было уже почти нечего.

Как же это получилось?

Каждый землевладелец всячески старался урвать себе возможно большую долю от тех доходов, которые сулила добыча газа. Каждый опасался, как бы соседи не забурили больше скважин и не высосали из земли весь газ, поэтому и он, не откладывая, бурил на своём участке газовую скважину, а то и две сразу. Началась «газовая горячка».

Почти во всех дворах, за домами вскоре появились вышки. Особо предприимчивые бизнесмены заарендовали участки улиц у городских властей, поставили вышки посередине мостовой, затрудняя проезд.

В течение нескольких месяцев было пробурено около 700 скважин. Владельцы их истратили на это 26 миллионов долларов. Но в результате излишнего и беспорядочного бурения большая часть накопленного природой газа была упущена в воздух, давление в пласте упало, и месторождения быстро истощились. Газа было добыто всего на 2 миллиона долларов.

Впрочем, нередко предприниматели не просто выпускают газ на ветер, а сжигают его на месте выхода. Цель этого уничтожения — искусственно вызвать нехватку газа, взвинтить цены. В штатах Канзас и Оклахома одно время пылало свыше 2 тысяч газовых «факелов» — высоких металлических труб, из которых вырывались гигантские, колеблемые ветром языки пламени,

По ночам зловещее зарево было видно за десятки километров.

Иногда газ поджигают прямо на скважине. В некоторых случаях такие скважины продолжали гореть по 20 и больше лет. В результате долгого накаливания лопались обсадные трубы, земля вокруг оседала, трескалась, и газ начинал выходить не только через трубу, но и непосредственно из земли, порой на довольно значительной площадке. Этот газ тоже загорался, и вокруг скважины возникал «огненный котёл». Особенно много таких «котлов» было в штате Луизиана. Местные жители назвал» их «адскими озёрами».

Бывает, что газ поджигается ловкими дельцами в «рекламных» целях. Одна железнодорожная компания приобрела за бесценок неиспользовавшуюся газовую скважину, и подожгла её. Затем в газетах появились оплаченные компанией сообщения о «незабываемом впечатлении», которое будто бы производит это «величественное зрелище». Реклама удалась: тысячи любопытных из соседних городов осаждали поезда железной дороги, чтобы полюбоваться пожаром. Доходы компании резко возросли.

По расчётам одного американского инженера, в США перед второй мировой войной ежегодно терялось 30 — 40 процентов всего добытого газа, а в отдельные годы — ещё больше. Если бы весь этот газ был использован, он мог бы ежегодно заменять по меньшей мере 100 миллионов тонн каменного угля.