Мамонтова пещера.

Мамонтова пещера является крупнейшей из известных карстовых пещер мира. Образована она благодаря растворению и размыванию известняков подземными водами.

Вход в пещеру был открыт в 1809 году одним из местных охотников, преследовавших раненого медведя. В дальнейшем выяснились громадные размеры пещеры.

Главный большой ход, так называемый Бродвей, с большими изгибами тянется примерно на 15 километров, а суммарная длина всех исследованных проходов и зал разных этажей пещерного лабиринта достигает нескольких сотен километров. В разных источниках она оценивается различно, в пределах от 160 до 300 километров. По данным Британской энциклопедии, 240 километровая система проходов и зал пяти различных уровней (этажей) Мамонтовой пещеры простирается под районом всего только 16 километров в диаметре. В нижних этажах пещеры протекают подземные реки (Стикс и Эхо), верхние горизонты сухие, безводные.

В глубину пещерные ходы уходят на 120 метров от входного отверстия. Слои известняка, в которых выработаны пещерные ходы, располагаются горизонтально, так, как они некогда были отложены на дне морского бассейна.

Обследованная и заснятая на план часть пещеры включает 225 проходов (улиц), 47 высоких куполов, 23 глубоких ямы и шахты, 8 водопадов, 3 реки, 2 озера и одно море.

И это далеко не все достопримечательности подземного мира Мамонтовой пещеры. Один большой грот, известный как Купол мамонта, имеет 120 метров длины, около 50 метров ширины и до 75 метров высоты. Грот Египетский храм удивительно красив по своей архитектуре. В нём поднимается 6 ребристых колонн из сросшихся вместе сталактитов и сталагмитов. Роскошно украшен сталактитами и сталагмитами небольшой Волшебный грот, редко посещаемый туристами, так как к нему ведёт тесный и неудобный проход.

В пещере существует несколько туристических маршрутов. В 1924 году первый и на тот момент единственный маршрут был заменён четырьмя новыми маршрутами, лучшими для следования. Однако и описание путешествия по старому маршруту даёт достаточно ясное представление об этом замечательном природном феномене.

Мамонтова пещера является не единственной громадной карстовой пещерой США. Другая гигантская пещера — Карлсбадская (в штате Нью-Мексико), открытая почти на 100 лет позднее Мамонтовой (в 1901 году). Она исследована на протяжении около 50 километров. Её коридоры уходят от поверхности земли на глубину 403 метра.

Карлсбадская пещера выделяется среди всех пещер мира грандиозным объёмом карстовых полостей. В этом отношении она больше Мамонтовой. Один из залов Карлсбадской пещерной системы имеет длину свыше 1 километра (1200 метров) при высоте до 90 метров и ширине до 200 метров. В этом зале находится колоссальный сталагмит высотой с большое дерево (21 метр) и толщиной 5 метров.

Карлсбадская пещера, как и Мамонтова, часто посещается туристам. Она оборудована лифтами, имеет электрическое освещение и прочие блага цивилизации.