Миссисипи.

Приводимый ниже материал дает представление о крупнейшей реке Северной Америки — Миссисипи. Миссисипи — исключительно удобный естественный путь от Мексиканского залива к центральным частям материка. Однако, река сравнительно слабо используется. Вследствие конкуренции железнодорожных компаний, перевозки грузов по реке невелики. Крупные запасы гидроэнергии используются в сравнительно небольшой степени. Значительные гидроэлектростанции построены лишь на реке Теннесси, притоке реки Огайо. На самой Миссисипи небольшие гидростанции имеются только в верховье реки. В среднем и нижнем течении реки построены плотины, но и они не могут полностью предохранить население и поля в долине реки от частых разливов.

Река Миссисипи по длине уступает многим рекам мира. Её длина по наиболее достоверным данным — 3950 километров, что ставит Миссисипи на пятое место в Америке и четырнадцатое в мире. Однако картина резко меняется, если подсчитать длину Миссисипи не от её истоков, а от истоков Миссури. Длина этой комбинированной реки около 7 тысяч километров. Ей принадлежит первое место в мире. Возникает законный вопрос. Почему же Миссури считается притоком Миссисипи, а не наоборот? В пользу этого можно привести три обоснования:

1) географическое: Миссисипи течёт по центральной оси Северо-Американской равнины и является как бы стволом дерева, в то время как Миссури и Огайо подходят к ней с двух сторон, образуя как бы ветви этого ствола;

2) гидрологическое: в месте слияния Миссисипи с Миссури первая несёт в себе значительно больше воды, чем вторая;

3) историческое: канадец Жолье открыл верхнее течение Миссисипи, когда о Миссури европейцы не имели ещё ни малейшего понятия. По многоводности Миссисипи уступает семи рекам земного шара, получающим питание в области тропических и муссонных дождей, а по площади бассейна стоит на третьем месте.

Но эти количественные сопоставления не могут дать достаточного представления о той огромной роли, которую играет Миссисипи с её притоками в жизни североамериканского континента. Её осевое положение, соответствие формы бассейна основным элементам орографии материка, участие в создании плодородных почв и в формировании очертаний материка, её капризный режим, сразу отражающий, как в зеркале, климаты и прерий, и Аппалачей, и Скалистых гор, её роль в истории завоевания и заселения Северной Америки, а также в экономическом развитии США — позволяют с полным правом, несмотря на её сравнительно небольшое из-за конкуренции железных дорог транспортное значение, назвать основной артерией североамериканского материка.

Истоки Миссисипи лежат на плоской, невысокой местности. В «Гайавате» Лонгфелло говорится, что Миссисипи течет:

От лесов, равнин пустынных,
От озёр Страны полночной.

Это очень древняя река. Её воды текли ещё до ледникового периода, прорезая русло в твёрдых архейских породах Канадского щита. Мексиканский залив вдавался глубоко на север, и устье Миссисипи находилось тогда там, где сейчас находится устье Огайо. Когда надвинулся ледник, он захватил её верховья, и она стала уже совсем короткой рекой.

Новый расцвет в жизни Миссисипи начался с отступлением ледника. От таяния льда вдоль его края собрались большие массы воду.

Так возникли Великие озёра. Сток на север — в Гудзонов залив и на восток — в Атлантический океан был ещё закрыт льдом. Воды озёр устремились в Миссисипи. Тогда она была несравненно полноводнее, чем теперь. Но когда ледник отступил ещё дальше, открылся более короткий сток из озёр через реку Святого Лаврентия. Уровень воды в озёрах понизился, связь озёр с Миссисипи прервалась, река обмелела. И сейчас притоки Миссисипи подходят почти вплотную к берегам Мичигана. В периоды половодий и сильных ливней воды их притоков соединяются.

«Мисси Сипи» на языке индейского племени альгонкинов означает «Великая река». Но в пределах Миннесоты Миссисипи ещё не заслуживает этого названия. Ледник завалил её старую долину валунами и глиной. Когда ледник ушёл, река не смогла снова найти своей долины. Она стала прокладывать себе новое русло, делая многочисленные зигзаги, извиваясь среди морен, нанизывая на себя, как бусы, десятки озёр. Здесь долина и теперь ещё не выработана.

И не мудрено. Ведь прорезать долину в гранитах и гнейсах — нелёгкая работа. Да и после отступления ледника прошло ещё слишком мало времени, в геологическом смысле слова,— всего 10 — 15 тысяч лет. В лабиринте озёр и соединяющих их рек и речек трудно отличить главную реку. Все потоки текут в неуглублённых руслах, наполняя их почти вровень с берегами. Только ряды деревьев, сопровождающих русла, делают их заметными издали.

Те весёлые потоки
Были видны на долине
По разливам их весною,
По ольхам сребристым — летом,
По туману — в день осенний,
По руслу — зимой холодной.

Верхняя Миссисипи пригодна только для сплава леса, а не для судоходства.

Когда в начале прошлого века колонисты устремились в Миннесоту, большая её часть была покрыта дремучим лесом. Они энергично принялись вырубать лес и сплавлять по Миссисипи. Длинные плоты из прекрасной белой сосны потянулись вниз по реке. У водопада Святого Антония брёвна приходилось вылавливать из реки. Водопад имеет высоту 5 метров, да прилегающие пороги — 25 метров. Если бы брёвна пускать через водопад, то они превратились бы в щепки. Силу падения воды использовали для установки водяных колёс, которые приводили в движение лесопильные рамы и деревообделочные станки. У водопада возник центр лесопильной промышленности — Миннеаполис. Он превратился ныне в крупный центр сельскохозяйственной промышленности.