Миссисипи и Огайо. Впечатления путешественника.

Немного ниже Сент-Луиса береговые утёсы расступаются и уходят далеко от реки. Миссисипи вступает в низменность, которая ранее представляла часть Мексиканского залива, но теперь заполнена наносами реки.

Здесь Миссисипи принимает в себя свой главный левый приток Огайо. Бассейн Огайо больше верхнего бассейна Миссисипи, расход воды Огайо больше, чем расходы верхней Миссисипи и Миссури в отдельности, но меньше их суммы. Огайо так многоводна потому, что собирает свои воды с Аппалачей, — горной системы, над которой отдают влагу массы воздуха, приносимого с Мексиканского залива.

Белесоватая вода Огайо резко отличается от воды Миссисипи, которая после слияния с Миссури делается тёмной и; мутной. Обе струи, не смешиваясь, текут рядом десятки километров. Именно поэтому Гекк Финн узнал, что проспал Огайо, куда он хотел завернуть, чтобы увезти из рабовладельческих штатов и спасти негра Джима. Когда наступил день, мы ясно увидели, что светлая вода Огайо течёт вдоль берега, а посередине реки — знакомая, грязно-жёлтая вода Миссисипи. Всё пропало. Мы прозевали Кейро.

Ниже устья Огайо климат меняется. Лето становится жарче, зима мягче, осадков больше. Миссисипи вступает в хлопковый пояс. К обоим её берегам выходят «торцами» узкие полоски плантаций. На пристанях всё чаще встречаются негры. В некоторых графствах они составляют 90 процентов населения.

Ниже устья Огайо Миссисипи начинает петлять. По количеству и амплитуде меандр в её нижнем течении она может претендовать на одно из первых мест в мире. Она похожа на полоску бумаги, сложенную «гармошкой». Если выпрямить меандры, река станет в 3 раза длиннее. От Кейп-Джирардо до устья по прямой линии — 960 километров, по реке — 2720 километров.

В разлив Миссисипи нередко прорывает перешейки меандров и сокращает русло. Бывали случаи, когда за несколько часов Миссисипи укорачивалась на 45 километров. Прорывы перешейков иногда приводят к катастрофам. Так, городок Наполеон, построенный на перешейке, был смыт без остатка и исчез с лица земли за одну ночь. Важный речной порт Виксберг, стоявший в глубине излучины, в результате прорыва, наоборот, оказался в нескольких десятках километров от Миссисипи. Излучина обмелела, превратилась в старицу, и город, отрезанный от реки, которая его кормила, захирел бы, если бы к нему не подвели каналом приток Миссисипи — реку Язу.

Дугообразные озёра-старицы, которые американцы называют «бычьими рогами», обрамляют Миссисипи с обеих сторон. По ним можно судить о том, как перемещается русло.

От устья Огайо до устья Арканзаса вдоль правого берега простирается «страна опускания». Эта местность — очаг землетрясений. После каждого из них она оседает всё ниже и ниже. Миссисипи течёт уже выше неё и давно затопила бы и превратила эту местность в озеро, если бы сама не воздвигала вдоль своих берегов естественные дамбы. Когда вода в реке спадает после очередного паводка, на пойме в её краевой части, возле русла, остаются наносы в виде валов или гряд. Американцы их укрепляют и наращивают. К середине позапрошлого столетия вдоль Миссисипи трудом людей были воздвигнуты искусственные дамбы и усилены естественные дамбы на протяжении 4000 километров. В Америке их называют «леви».

«Страна опускания» всё же насквозь пропитана водой. Вода Миссисипи просачивается сквозь грунт, дождевые воды застаиваются здесь, не имея хорошего стока. Громадная площадь покрыта трясинами, местами заросшими болотным кипарисом. Здесь, царство аллигаторов, черепах, выдр, комаров и москитов.