Гиганты растительного мира.

До XIX столетия значительная часть США была покрыта густыми девственными лесами. Особенно густые хвойные леса росли на западных склонах Кордильер. На протяжении многих десятилетий леса Северной Америки усиленно вырубались, в нетронутом виде они сохранились лишь в небольших заповедниках. В этой статье описываются наиболее характерные виды деревьев на западных склонах Сьерры-Невады.

Из всех особенностей Йеллоустонского парка — страны, которую индейцы некогда называли страной льда и огня, воды и смолы, вертящегося дыма, самые интересные — это гейзеры и каменный лес. Лес этот вырос на склонах Скалистых гор и был засыпан пеплом. Такой же гигантский лес вырос на склонах Сьерры-Невады и остался живым. В Йосемитском национальном парке и Национальном парке Секвойи (в Калифорнии) деревья взяты под охрану.

Муравей, который ползёт по пшеничному полю и смотрит на высокие стебли, видит чудовищные стволы, ушедшие в небо. То же видит человек, взирающий на далёкие верхушки секвойи. Секвойя — «большое дерево», говорят американцы. Эти древние деревья являются как бы живыми ископаемыми. Их древесина не поддается гниению, их ветви остаются вечнозелёными. Даже огонь не в силах расправиться с великанами. Пожар, пылавший сотни лет назад, выел сердцевину «большого дерева», и всё же оно живёт. Почти каждый ствол в парке секвойи имеет следы пожара. Но такова жизненная сила этого дерева, что оно само залечивает раны.

Возраст отдельных деревьев (секвойи гигантской) определяют в три с половиной и в четыре тысячи лет. Эти виды деревьев жили ещё тогда, когда не было на Земле млекопитающих. Динозавры и бронтозавры укрывались под сенью секвойи, а на её ветвях отдыхал, птеродактиль. В ту далёкую пору секвойи росли на многих материках и даже в Гренландии. Возможно, и там они дожили до появления млекопитающих, до рождения человека, устояли во время первого периода похолодания, чтобы погибнуть при нашествии ледника.

Секвойи растут в Калифорнии. Великое оледенение не захватило этой области, поэтому здесь и сохранилось это древнее растение. Для того чтобы перевезти одно дерево, спиленное не у корня (пилили его семиметровой пилой в течение тринадцати дней) понадобилось тридцать железнодорожных платформ. Толщина его такова, что выщербленная от пожара секвойя служит превосходным гаражом для трактора.

Секвойи относятся к двум видам. На склонах Сьерры-Невады (до 1500 — 2200 метров высоты) растёт Мамонтово дерево или секвойя гигантская, ствол которой достигает 15_метров в диаметре.

Западнее, на берегу Тихого океана, в «Красном лесу» растёт секвойя вечнозелёная или «красное дерево» (её древесина красного цвета). Леса с этими деревьями тянутся узкой полосой, не превышающей 30 километров ширины, вдоль берега Тихого океана на протяжении 600 километров от южной границы штата Орегон до города Санта-Крус в Калифорнии. Они не поднимаются выше 760 — 900 метров над уровнем моря и не переходят верхней границы морских туманов.

По склонам гор, где секвойя вечнозелёная растёт вместе с другими хвойными, высота её достигает не свыше 70 метров, а толщина 2,8 метра. В чистых насаждениях по берегам рек деревья имеют высоту 100 метров при диаметре ствола в 6 метров. Узкие кроны секвойи позволяют расти деревьям густо, а потому количество древесины, даваемое ею на единицу площади, является наибольшим по сравнению с другими лесами.

Лес из секвойи может дать древесины почти в двадцать раз больше, чем еловый лес. В секвойенных лесах обычно развит густой подлесок из различных вечнозелёных кустарников и красивой азалии с опадающей листвой. В кустарниковом и травяном ярусе встречается изящная нежная орхидея. В чистых секвойниках, настолько густых, что по ним нельзя проехать на телеге, напочвенный покров состоит главным образом из мхов и папоротников. Секвойя вечнозелёная хотя и не так долговечна, как секвойя гигантская, но всё же достигает зрелости лишь в возрасте 500 — 800 лет, а самое старое дерево было срублено в возрасте 1373 лет. Секвойя вечнозелёная даёт побеги в местах ранения или сруба и легко размножается корневой порослью.

Несмотря на это мамонтово дерево, как и вечнозеленая секвойя, хищнически вырубалось американскими лесопромышленниками. В настоящее время в США сохранилось лишь двадцать шесть рощиц с мамонтовыми деревьями.

В Йосемитском парке «большое дерево» растет вперемежку с другими породами: дубом и дуугласией. Дугласия почти так же велика, как секвойя. Из одной дугласии высотой в 99,5 метров был выстроен целый дом с четырнадцатью комнатами. Крона дугласии пирамидальная, хвоя похожа на пихтовую, но расположена не двухрядно, а торчит во все стороны.

Сосны Йосемитского парка тоже не похожи на наши. Например, сахарная сосна приносит громадные шишки, достигающие полуметра длины и двенадцати сантиметров ширины. Семена сахарной сосны, напоминающие кедровые орешки (полтора сантиметра длины), съедобны. Эта сосна светолюбива. Кора её тонкая, корневая система лишена длинного стержневого корня.

Зато рядом растущая жёлтая западная сосна имеет длинный стержневой корень и боковые корни, достигающие иногда 45 метров длины. Растёт она и на песках, и на тяжёлых суглинках. В сосновом бору встречаются также белая пихта и ладанный кедр. Посетитель любуется мощными гигантами растительного мира, сохранившимися в Йосемитском национальном парке.

За пределами Йосемитского национального парка хвойный лес продолжается далее на север и на юг по склонам Сьерры-Невады. Американские лесопромышленники беспощадно рубят леса, и с каждым годом их площадь быстро сокращается. Особенно вырубаются наиболее ценные из сохранившихся пород — дугласия, сахарная сосна и кедр.