Большой каньон.

Большой каньон реки Колорадо — глубочайший каньон в мире. Это один из интереснейших примеров разрушительной деятельности текучих вод.

Дорога идёт, извиваясь, по краю каньона, скалистые стены которого падают вертикально на головокружительную глубину.

Края Большого каньона не прямолинейны, а очень извилисты: то выступают наподобие «полуостровов, то вдаются в виде бухт. Когда из лесного полумрака выезжаешь на открытый мыс, который наподобие заостряющегося трамплина высовывается как будто в пустоту мирового пространства, начинает кружиться голова. С трёх сторон раскрывается бездна глубиной в 1800 метров.

Не видно вертикальных стен, над которыми стоишь, даже если лечь на землю, вытянуть голову через край и смотреть вниз. Здесь легко может закружиться голова, и можно утратить власть над своими мышцами. Кажется, что стоишь на свободно висящем выступе, основы под ногами нет, твёрдая земля только на юге, и куда ни посмотришь — только неизмеримая глубина. Далеко внизу видишь тёмную выемку, по которой течёт Колорадо, но река так глубоко врезалась в гранит, что остаётся незаметной.

Прямо перед нами, на расстоянии приблизительно 13 километров, проходит северный край, ещё более неровный, изрезанный, чем южный. Перед ним возвышается как бы созданный рукой художника сказочный город пирамид, храмов, пагод, башен и стен. Это участки твёрдой земной коры, которые под влиянием механических сил, ветров, ливней с градом, палящего солнца и разрушительных заморозков превратились в течение миллионов лет в исполинскую скульптуру из известняка, песчаника и гранита.

Уединённые пирамидообразные глыбы, обычно называемые здесь «храмами», обнаруживают известную правильность сооружжения. В общих чертах они сходны друг с другом, но форма их постоянно меняется. Крыша горизонтальна и лежит на той же высоте, что и поверхность всего плато Колорадского плоскогорья вообще. Их стороны падают отчасти совершенно вертикально, отчасти круто в виде наклонных ступеней, в зависимости от характера слагающих пород. Внимательно вглядываясь в стенки каньона, начинаешь отличать пласты известняка и песчаника и распознавать их в самых различных частях Большого каньона. Все эти массивы, похожие на храмы отроги северного края, то есть северного или правого берега реки Колорадо.

Вид с юга на север в общем более интересен, чем в противоположном направлении. Дело в том, что в самые светлые часы дня солнце бывает на юге и не ослепляет зрителя, когда он смотрит на каньон, пейзаж же на северном берегу резко освещён со всеми его деталями.

Игра цветов меняется с каждым часом дня, а когда проносятся бури, облачные массы и туманы, — то и с минуты на минуту.

Солнце приближается к горизонту. Среди красных, жёлтых, серых, коричневых и фиолетовых тонов всё яснее и яснее выделяются красные. Вечерняя заря играет на выступах противоположной стены, тени понемногу становятся гуще и длиннее. Вся скульптура выступает с чрезвычайной отчётливостью. Сказочные дворцы и замки, яванские храмы и индийские пагоды, в тысячу раз превышающие все человеческие сооружения, вырисовываются всё резче и резче.

Для того чтобы составить себе до некоторой степени ясное представление о размерах и формах Большого каньона, нельзя удовольствоваться видом сверху с южного края. Надо спуститься к реке Колорадо и оттуда вскарабкаться на северный край. Во время такой экскурсии даёшь себе отчёт в истинных размерах окружающих громад. «Храмы» видишь снизу, стоя у их фундаментов. Видишь также, как уносятся ввысь скалистые стены южного и северного краев.

На склонах каньона можно проследить геологическую историю местности.

Породы, образующие всё плато, перерезаемое рекой, обнаруживают, за немногими исключениями, почти горизонтальное наслоение. На поверхности лежит известняк, который, подобно трём залегающим под ним толщам, принадлежит каменноугольному периоду и носит название «каибаба». Мощность этого каибабского известняка достигает 210 метров. Вот как раз он и образует вертикальные обрывы, какие мы видим повсюду и на южном, и на северном крае, а также и на верхушках многих храмов и пирамид. Под этой толщей лежит песчаник «коконитю» мощностью в 90 метров, принадлежащий тоже к каменноугольной системе. Оба эти названия встречаются также и в названиях ландшафтов.

Так, ровная лесистая местность к северу от реки называется плато Кайбаб, а расположенная на 300 метров ниже тоже лесистая местность к югу от Колорадо носит название плато Коконино. Не будь реки, был бы известен один только каибабский известняк. Река обнажила все лежащие ниже слои вплоть до древнейшей горной породы, до гранита. Вот почему здесь перед исследователем история Земли открывается, как раскрытая книга.

Слои песчаника и известняка Большого каньона, отложившиеся в глубоком водоёме, были затем подняты на высоту 2100 метров без нарушения их горизонтального положения. Затем их прорезал водный поток, который, как и прежде, неустанно продолжает свою работу, врезаясь в лежащий ниже всех слоев твёрдый гранит.