Судьба озера Чад.

После утомительного, полного опасностей пути через знойную и безводную Сахару караван достигает Судана (по арабски «Страна чёрных») и словно попадает в другой мир. Летом, когда здесь идут дожди, весь край, примыкающий с юга к Сахаре, представляет зелёную степь. Высокая суданская трава почти скрывает всадника. В одиночку или небольшими группами растут низкорослые сучковатые зонтиковидные акации и гигантские баобабы.

И животный мир здесь гораздо богаче, чем в Сахаре. Особенно разнообразен он на берегах озера Чад. Правда, варварские методы охоты, принятые здесь в последние десятилетия, резко сократили численность животных. Но и сейчас ещё встречаются слоны, изредка заходит сравнительно небольшой двурогий носорог.

Во всех более или менее значительных реках Судана и в озере Чад было много бегемотов. Но с тех пор как начались пароходные рейсы, бегемоты переселились в мелкие водоёмы, где пароходы их не беспокоят.

В озере Чад водится ещё один вид крупных млекопитающих — морские коровы, или ламантины, достигающие 4 метров в длину. Кроме рек и озёр Западной Африки, ламантины известны только в Южной и Центральной Америке.

Среди различных видов антилоп, встречающихся в окрестностях озера Чад, интересна водяная антилопа. По размерам она не больше зайца, и наряду с безрогими оленьками, встречающимися в Африке и Индии, это самое маленькое среди копытных животных. Водяная антилопа, в отличие от других видов антилоп, питается не только травой, но и рыбой.

Но особенно богато и разнообразно представлены на озере Чад птицы. Многочисленные, ярко окрашенные утки, гуси, пеликаны, ибисы, аисты и разных видов цапли неумолчным гомоном оглашают берега озера.

Сведения об озере Чад стали проникать в Европу ещё до начала нашей эры. Основываясь на них, знаменитый астроном и географ Птолемей показал на составленной им в 150 — 160 гг. н. э. карте Африки большое озеро Нигритис и впадающую в него с востока реку Нигер, что по-латыни означает «чёрный».

Сравнивая изображения озера на карте Птолемея и на современной, мы найдём, что Нигритис на старинной карте занимает примерно в два раза большую площадь, чем Чад на современной.

Кроме того, африканская река, сейчас называемая Нигером, не имеет ничего общего с Нигером Птолемея.

Ошибся ли он, доверившись опросным данным при нанесении на карту столь большого озера и не существующей ныне реки или, быть может, в прошлом климат страны был влажнее, и здесь текли исчезнувшие позже реки, а воды озера занимали значительно большую площадь?

Чтобы ответить на эти вопросы, обратимся к тем сведениям, которые стали известны много столетий спустя в результате ряда путешествий в этот район в XIX и XX вв.

Напомним, во-первых, об английской экспедиции, которая, выйдя в 1822 г. из Триполи, в начале 1823 г. достигла озера Чад. Её участники первые сделали съёмку и составили карту этого озера. Экспедиция установила также, что река Нигер не впадает в Чад, и открыла ранее неизвестный главный приток озера — реку Шари.

В начале 50-х годов прошлого столетия берега озера Чад посетил немецкий путешественник Барт. В отличие от англичан, взору которых, когда они подходили к озеру Чад, представилась обширная водная гладь, Барт увидел сильно заросший водоём со сравнительно небольшими участками, свободными от растительности.

А немного времени спустя вода в озере вновь стала заметно прибывать, оно широко разлилось, и в 1871 г. воды озера затопили и разрушили город Нгигми, расположенный на северном его берегу.

Затем опять происходит падение уровня, которое в 90-х годах XIX в. сменяется новым значительным разливом. В эти годы водная поверхность озера занимала более 22 тыс. кв. км, а если присоединить и площадь островов — около 24 500 кв. км.

Чад занимал тогда по площади двенадцатое место в мире, превосходя по площади такие крупные озёра, как Ладожское и Онтарио.

Но уже в начале XX в. вновь происходит резкое понижение уровня озера Чад, и к 1906 г., то есть менее чем за десять лет, площадь его сокращается вдвое и занимает лишь около 11 тыс. кв. км.

Разгадка этого удивительного непостоянства очертаний озера оказалась проста и заключается в том, что Чад чрезвычайно мелкое озеро с очень плоским дном. Даже в наибольший разлив глубины его нигде не превосходят 4 метров. Поэтому-то, как только в бассейне его основного притока Шари выпадают обильные осадки, и река доставляет в озеро много воды, Чад сразу же разливается затопляя обширные пространства плоских низменных берегов. И наоборот, в годы маловодья на Шари уровень озера понижается и площадь его быстро сокращается-

Есть, однако, одно существенное различие между озера Чад и всеми другими бессточными озёрами в пустынных областях. В то время как эти озёра являются более или менее солёными вода озера Чад пресная или почти пресная.

Объяснение этого на первый взгляд удивительного факта также оказалось простым. Выяснилось, что здесь имеется значительный подземный отток по направлению на восток и север, питающий грунтовые воды в прилегающей местности. В озере таким образом, все время происходит смена воды, и поэтому оно остается пресным или почти пресным. Некоторую роль играет и то, что при очень значительном повышении уровня вода из озера проникает в сухое русло реки Бахр-эль-Газаль, которая берёт начало в юго-восточной части озера Чад.

За последние пятьдесят лет уровень озера ни разу не повышался до максимальных высот, которые наблюдались в предыдущем столетии, а наибольшая площадь озера, почти заросшего в XX в., по-видимому, никогда не превышала 16 — 17 тысяч кв. км. За последние десятилетия озеро особенно сильно заполняется наносами, которые доставляют река Шари и её главный приток Логоне. Обе реки текут с юга, где с конца XIX в. усиленно истребляются леса. Ежегодно в бассейне Шари выжигаются огромные лесные массивы. Местное население готовит здесь землю под пашню, а сельскохозяйственные компании — под плантации хлопка, кофе, табака и других культур.

В результате уничтожения лесов усиливается смыв почвенного покрова и понижается уровень рек. Объём воды, доставляемой в Чад, сокращается, но возрастает количество наносов которое Шари выносит в озеро, ускоряется заполнение его плоской и неглубокой котловины.

Вырубка лесов — одна из причин, которая, по мнению многих исследователей, должна вызвать скорое исчезновение озера Чад. Его приток Шари будет тогда теряться в песках.

Но не только указанными причинами обусловлена предстоящая «смерть» озера Чад. В недалёком будущем должен произойти перехват реки Логоне речной системой Нигера. Дело в том, что Логоне отделена от бассейна главного притока Нигера — реки Бенуэ — лишь узким и низким водоразделом. Этот водораздел постепенно размывается одним из притоков Бенуэ, и, подойдя к среднему течению Логоне, приток этот перехватит его воды и направит их по новому руслу на запад. Поступление воды в Чад сократится.

Это вызовет резкое сокращение подземного стока из озера, а между тем на громадной территории, расположенной к северо-востоку от озера Чад, пресные грунтовые воды пополняются почти исключительно за счёт подземного стока озёрных вод. Предстоящая смерть озера Чад — это серьёзная угроза дальнейшему существованию около двухсот тысяч жителей Канема — страны, расположенной к востоку от озера.

Пресные грунтовые воды имеют большое значение как для давно развитого здесь скотоводства, так и для земледелия. Жители Канема сеют просо и ниебе — род фасоли.

В отдельные годы выпадает мало осадков, и тогда, чтобы спасти урожай, грунтовые воды используют для искусственного полива.

Можно себе представить, как гибельно отразится на хозяйстве края предстоящее уменьшение количества пресных грунтовых вод. А между тем, как писал французский географ О. Бернар, и сейчас здесь лишь разные степени нищеты, но богатства нет нигде.