В экваториальном лесу Африки.

Влажный, вечнозелёный экваториальный лес, часто называемый дождевым лесом, или гилеей, простирается сплошной лентой по южному побережью Гвинейского залива, прерываясь лишь на территории Золотого Берега, где в силу сложившейся природной обстановки господствует более сухой климат, и влажный лес не развивается.

С гвинейского побережья леса переходят через дельту Нигера в район бассейна Конго (до 4 — 5° ю. ш.). Общая площадь африканской гилей не менее 750 тыс. кв. км. На побережье Гвинейского залива гилеей занято свыше 100 тыс. кв. км, а в Камеруне и Конго «Великий экваториальный лес» занимает площадь (Приблизительно 650 тыс. кв. км). По площади африканская гилея уступает лишь гилее Южной Америки, распространённой главным образом в бассейне Амазонки.

Для экваториальной зоны Африки, которой принято считать территорию между 7° с. ш. и 5° ю. ш., в тех местах, где развита гилея, характерен влажный и жаркий климат. Но этот климат имеет два варианта. В бассейне Конго дожди выпадают в течение всего года, поэтому полностью бездождного, сухого сезона там не бывает, правда, и там есть сезон, в течение которого дождей бывает значительно меньше. В тех же экваториальных влажных лесах, где мы побывали, т. е. на гвинейском берегу, дожди идут с большим или меньшим перерывом в течение «зимних» месяцев, а затем наступает сезон, когда количество осадков резко, в 10 — 12 раз, снижается. Среднее годовое количество осадков приближается к 4000 мм и не спускается ниже 2000 мм. Состав растительности и общий характер гилей как формации растительного покрова для того и другого варианта экваториального климата примерно одинаковы.

В Африке нас больше всего прельщал именно экваториальный влажный лес. Четыре дня (с 14 по 17 августа), проведённые в этом лесу, навсегда останутся в памяти как дни пребывания в «Зелёном океане», где мы видели мощь растительного покрова во всей его силе и красоте. Только побывав в гилее, понимаешь, на что способен растительный мир, если его развитие происходит в таких благоприятных условиях, как обилие осадков при высокой температуре, большая влажность воздуха и активная деятельность почвенных микроорганизмов, благодаря которой идёт быстрое разложение органических веществ и превращение их в усвояемые зелёным растением соединения.

Первый верхний ярус составляют гиганты древесной растительности, поднимающие свои кроны на высоту 40 — 50 м и больше. Ниже располагаются кроны деревьев второго яруса, затем третьего и так до четвёртого, пятого и даже шестого ярусов. При такой многоярусности на почву попадает очень мало света, тем не менее, и здесь встречаются споровые растения, не требовательные к свету: папоротники, селагинеллы, плауны.

О плотности заселения африканской гилей деревьями говорят следующие подсчёты: на один гектар приходится от 400 до 700 крупных деревьев, обычно относящихся примерно к 100 различным видам. Эти цифры показывают, как тесно растут деревья в гилее и как разнообразен видовой состав такого леса. В африканской гилее около 3000 видов древесных растений, из них около тысячи приходится на деревья верхнего яруса, имеющие высоту не менее 30 м.

Зелёный океан гилей выглядит особенно мощным, когда смотришь с какой-либо возвышенности. Перед глазами действительно расстилается безбрежный зелёный океан, по поверхности которого перекатываются волны. Различные виды растений, слагающих верхний ярус, отличаются друг от друга и высотой, формой кроны, и окраской листвы. Всё это и создаёт впечатление зелёного волнующегося океана.

И внутри леса зелень разлита повсюду. Даже кора деревьев — и та во влажных лесах часто бывает зелёной. А если она и не имеет зелёной окраски, то её делают зелёной расположившиеся на стволах и ветвях деревьев эпифиты. Здесь не бросаются в глаза разнообразно окрашенные цветки и плоды. Нет ничего, напоминающего пестроту наших цветущих лугов. Возможно, что в разгар дождей, когда мы были в африканской гилее, цветущих растений мало, но мы действительно находились в стихии зелени. Особенно она хороша, когда проглянувшее солнце оживляет разнообразнейшие оттенки ещё мокрой от дождя листвы.