Растительный мир африканского экваториального леса.

Из растений, слагающих гилею (африканский экваториальный лес), больше всего привлекают внимание деревья-гиганты, входящие в состав первого яруса, а также лианы и эпифиты.

Во влажном тропическом лесу нередко встречаются деревья сейбы (капока) с характерными для них досковидными придаточными корнями, поддерживающими гигантский ствол дерева.

Утверждать с уверенностью о видовой принадлежности того или иного высокого дерева в гилее очень трудно, так как достать цветы, плоды или даже листья, по которым обычно определяют виды растений, в большинстве случаев просто невозможно. Нужно обладать ловкостью обезьян, чтобы добраться до кроны и собрать необходимые части растения. Сопровождавшие нас лесоводы очень эффектно сбивали ветви с высоких деревьев из ружья. Но даже этот способ можно применить лишь на опушке леса или около дороги, а в чаще леса даже в лучший бинокль не увидишь, какому дереву принадлежат ветки с цветами и плодами. Вообще же снизу крону деревьев первого яруса, как правило, не видно.

У крупных деревьев гилей часто встречаются досковидные корни-подпорки, образующие контрфорсы. Они позволяют лучше удерживать гигантские стволы деревьев.

Кроме придаточных корней-подпорок, у некоторых деревьев досковидные образования возникают и у настоящих корней. Так, у гигантских деревьев пиптадении африканской мы видели досковидные придаточные корни, отходящие от ствола, и такой же формы наросты н'а настоящих корнях, распластанных в поверхностных горизонтах почвы.

У многих крупных и средних деревьев гилей в качестве приспособления к поддержанию ствола выработались так называемые ходульные придаточные кории, которые отходят от ствола крупных деревьев на высоте 2—3 м и более, а от ствола средних — на высоте 50—70 см. Ходульные корни, как правило, очень толстые, развиваются не только у деревьев гилей, но и у других тропических деревьев, растущих в манграх, на болотах, по берегам рек.

Для укрепления стволов крупных деревьев гилей служат и переплетающиеся друг с другом кроны верхних ярусов. Переплетение крон приводит к тому, что огромный массив леса имеет как бы единую крону, и это, по-видимому, обеспечивает устойчивость высоких деревьев во время частых в тропических странах ураганов (торнадо). Устойчивость деревьям придают и лианы, оплетающие их кроны.

Для гигантских деревьев первого яруса тропического леса характерны кожистые, толстые, с глянцевитой, блестящей поверхностью верхней стороны листья. Такие листья свойственны растениям-ксерофитам, обитателям сухих мест, бережно расходующим поглощённую воду. Как же примирить этот факт с большим количеством дождей и большой влажностью почвы и воздуха в гилее? Всё дело, по-видимому, в том, что растению не легко поднять воду из почвы на 40 — 60 метровую высоту, и листья, вынужденные усиленно транспирировать в солнечные дни, находились бы постоянно под угрозой увядания. Вот почему деревья верхнего яруса влажного леса приобрели черты ксерофитов.

То, что черты ксерофильноети приобретены листьями деревьев верхнего яруса в связи с высотой деревьев, затрудняющей подъём воды, и с повышенным испарением кронами, подтверждается наблюдениями над структурой листьев деревьев и кустарников, составляющих нижние ярусы в гилее. Они обычно имеют тонкие и нежные листья, такие же, как у деревьев и кустарников наших лесов, и даже нежнее.

Из растений, занимающих средние ярусы гилей, заслуживают взимания встречавшиеся нам на сырых местах (в понижениях рельефа) деревья уапаки гвинейской (из сем. молочайных), с хорошо развитыми толстыми ходульными придаточными корнями. Ходульные корни развиваются и у очень красивого, сравнительно небольшого дерева с лапчатыми сложными листьями — мусанги Смита (из семейства тутовых).

Считается, что в составе гилей большое место занимают пальмы. Может быть, в американской или азиатской гилее это и действительно так, но в гвинейской гилее мы встречали пальмы (главным образом масличную пальму) лишь на опушках лесов, на вырубках, среди посевов культурных растений.

Кроме масличной пальмы, мы встречали ещё и рафию гигантскую. Она имеет невысокий ствол, но листья её поражают своей мощностью, за что пальма и получила название гигантской. Эта пальма, как и масличная, растёт на открытых местах. Из её листьев получают волокно, из надрезов на цветоносе— сладкий сок, идущий для приготовления пальмового вина.

Все крупные и средние деревья, входящие в состав первого — третьего ярусов, совершенно не имеют снизу ветвей. Ветви, образующие крону, подняты к самой вершине дерева. Большая часть ствола представляет стройную колонну, покоящуюся на досковидных контрфорсах или опирающуюся на ходульные придаточные корни. Мы ни разу не видели какой-либо поросли у пней срубленных деревьев. Стволы-колонны придают экваториальному лесу особую таинственность и торжественность храма. В нём господствуют тишина и полумрак, не слышно пения птиц. Солнечные лучи даже в ясные дни почти не проникают сюда.

Характер ветвления деревьев гилей существенно отличается от ветвления деревьев саванны. Для деревьев саванны характерно развитие ветвей с самого низа ствола, что часто придаёт им вид крупных кустарников.

Гилея — вечнозелёный лес. Но это не значит, что все листья на дереве существуют «вечно». Просто листья опадают не все сразу, а порциями, через определённые сроки, что обычно происходит несколько раз в году. Жизнь отдельного листа на дереве ограничена в среднем двумя-тремя годами.