Растительный мир африканского экваториального леса. Лианы.

Характернейший признак влажного экваториального леса — обилие лиан и эпифитов. Лиана — жизненная форма растения, возникшая в борьбе за свет. Видовой состав лиан гилей крайне разнообразен, они принадлежат к самым различным семействам. Для всех лиан характерны сравнительно незначительная толщина стебля при очень большой его длине; способность к интенсивному росту, позволяющему быстро выносить листья в освещённую зону, то есть на поверхность крон деревьев верхнего яруса; наличие в проводящей системе длинных сосудов с широким диаметром, достигающим 0,5 — 0,7 м, и видимых в разрезе невооружённым глазом, что позволяет растению быстро поднимать на большую высоту значительные количества воды из почвы.

Лиана не может самостоятельно вынести свои листья на высоту 40 — 60 м, ей обязательно нужны другие растения в качестве подпорок. Самыми различными способами лиана поднимается на растения-подпорки и закрепляется на них. Некоторые лианы не имеют каких-либо специальных органов для закрепления на дереве. Встретившись со стволом или ветвями дерева. лиана благодаря движениям растущей вершины своего стебля обвивается вокруг них. Разные лианы, обвивая ствол дерева, образуют завитки спирали разной крутизны. Иногда встречается настолько крутая спираль, что петли её стебля почти прилегают друг к другу. Но такая картина наблюдается редко. Обычно петли находятся на большом расстоянии друг от друга, и кажется, что лиана растёт, просто прижавшись к дереву.

Лиана может перебираться с одного дерева на другое. Если на ее пути встретится другой ствол или ветвь другого дерева она начинает обвивать их. Бывает и так, что отклонившаяся о дерева-подпорки верхняя часть лианы под влиянием своей тяжести опускается вниз и только после этого начинает обвивать другое дерево и подниматься по нему.

В гилее обычно можно видеть, как подобные канатам стебли лиан образуют петли и качели. Петель и качелей так много, что, пользуясь ими, можно пройти значительное расстояние, ни разу не ступив на землю. Именно таким способом мы и передвигались однажды, поднимаясь на гору Гран-Ниале во время дождя, когда по скользким склонам идти было совершенно невозможно.

Нет специальных органов опоры и у лозовидных лиан, которые просто опираются на соседние деревья. Мы встретили лиану строфант, у которой некоторые боковые ветви отходят от ствола под прямым углом, что позволяет ей опираться на своих соседей.

Все остальные встретившиеся нам лианы имели специальные органы для закрепления на растениях-подпорках. Они очень многообразны: различного вида крючки, колючки и шипы, развивающиеся на стебле лианы; усики стеблевого или листового происхождения (видоизменённые в усики побеги, соцветия, листья или части листа); развивающиеся на стебле придаточные корни, играющие роль присосок, зацепок и т. д.

В гилее мы неоднократно встречали лиану ротанг, иногда называемую тростниковой пальмой. Ротанг произвёл на нас очень сильное впечатление. Однажды мы видели эту пальму на берегу ручья, протекавшего между двумя склонами, покрытыми гилеей. Вот над этой зелёной впадиной и возвышалась пальма-лиана, укрепившаяся своими колючими плетями —продолжениями листьев — за деревья того и другого склона. Она казалась подвешенной на этих колючих канатах. Огромные жёлтые соцветия украшали этот ротанг...

Чаще встречались лианы, имеющие усики. Усики — это видоизменённые соцветия. Пока усики ещё зелёные, они совершают круговые движения и благодаря этому закручиваются вокруг ветвей; потом они деревенеют и прочно держат разрастающийся стебель лианы, достигающий десятков метров длины. Подобного типа усики имеются у известной каучуконосной лианы влажных лесов — ландольфии. Она имеет деревянистый стебель диаметром в 20 — 30 см, достигающий в длину более 30 м. Очень интересна лиана из виноградных — лея гвинейская — декоративное растение с красивой листвой и яркоокрашенными соцветиями.

Для гилей наиболее характерны деревянистые лианы, о которых мы сейчас рассказали. Реже, как правило, на опушках встречаются травянистые лианы. Большинство травянистых лиан, так же как и наши цепляющиеся растения — вики, горохи и т. д., трудно назвать лианами, после того как наглядишься на их мощных деревянистых родичей. Это скорее эпифиты, располагающиеся ближе к основанию дерева. Настоящими лианами являются, конечно, деревянистые лианы. Они действительно могут выносить свою листву из тьмы гилей на освещённую поверхность крон деревьев, на высоту 60 — 70 м и более.

У границы с Либерией нам пришлось пересечь реку Диани, несущую свои воды через Либерию в океан. Через эту довольно широкую реку перекинут мост, сплетённый из лиан.

Представьте себе огромную люльку, подвешенную к ветвям деревьев, растущих на противоположных берегах реки. От концов этой люльки-моста протянуты к ветвям деревьев по 10 — 12 канатов-лиан. На них-то и висит мост. Плотно сплетённые стебли лиан образуют узкую дорожку, по которой движется пешеход. От дорожки под острым углом поднимаются образуемые сплетением стеблей лиан борта. Их края используются как поручни при движении по раскачивающемуся мосту. Во всей конструкции моста нет ничего, кроме лиан, из которых построен мост, и деревьев, образующие помосты и приставленные к ним лестницы.

Пройти по такому сооружению из лиан над очень быстро текущей рекой сначала было страшновато. При движении по мосту он сильно раскачивается. Когда приближаешься к его середине, создаётся иллюзия стремительного движения самого моста, а река кажется неподвижной.