Растительный мир африканского экваториального леса. Эпифиты.

Для влажного экваториального леса типично обилие разнообразных эпифитов из числа высших растений. Как и лианы, эпифиты — специфическая жизненная форма растений, развившаяся в борьбе за свет. Среди эпифитов западноафриканской гилей больше всего мы видели папоротников и особенно орхидей.

Эпифитные папоротники обычно поселяются на нижней части стволов или на нижних ветвях. Здесь оптимальные для них условия существования: большая влажность воздуха и слабое освещение. На опушке леса, где света гораздо больше, у основания стволов встречаются эпифиты из цветковых растений. Однако основная масса эпифитных орхидей сосредоточена наверху, на ветвях кроны.

Эпифитами могут быть не только травянистые растения, но также кустарники и небольшие деревца. К эпифитам можно отнести и растения-«душители», к которым в африканской гилее относятся несколько видов фикуса. Эти своеобразные растения начинают свою жизнь как настоящие эпифиты, т. е. безвредно для растения-хозяина, но затем начинается усиленный рост корней эпифита. Плотно прижимаясь к стволу дерева-хозяина, корни спускаются до земли и начинают активно питать эпифит. Благодаря этому дерево, особенно корни его, настолько утолщаются, что в конце концов «душат» растение-хозяина.