Великая река Конго

Бассейн реки Конго, расположенный на высоте в среднем 400 м над уровнем моря, занимает территорию почти в 4 млн. кв. км, что равно всей Южной и Центральной Европе. На севере он отделён от рек Нила и Шари североэкваториальным водоразделом высотой от 500 до 1000 м; восточноафриканская горная страна, достигающая высоты 3000 м, отделяет его на востоке от района озёр; южноэкваториальный водораздел высотой от 1200 м до 1800 м отделяет его от Замбези и Кубанго. В целом бассейн Конго опускается в северо-западном направлении, так что Конго устремляется вначале на север, затем оттесняется североэкваториальным водоразделом на запад, после чего реке остаётся единственный путь в юго-западном направлении к берегу Атлантического океана.

Подобно многим другим рекам, у Конго два главных рукава-истока: Луапула и Луалаба. Луапула, под названием Чамбези, начинается на высоте 2000 м между озёрами Ньяса и Танганьика, протекает через мелкое, часто меняющее свой уровень озеро Бангвеоло, после чего получает название Луапулы и поворачивает на север, образуя на своём пути по горному плато южного водораздела многочисленные пороги и водопады, достигающие 6 м высоты. Миновав второе озеро, Мверу, она соединяется с многоводной Луалабой, берущей начало на южноэкваториальном водоразделе вблизи истоков Замбези. Её правый приток Лукуга, вытекающий из озера Танганьика, интересен тем, что его русло наполняется лишь периодически, в зависимости от уровня воды в озере, временно расширяя бассейн Конго далеко на восток. Между тем Конго становится уже мощным потоком, достигающим 600 м в ширину и 11 м в глубину. По ту сторону экватора Конго обрушивается семью водопадами Стэнли с 40-метровой высоты в среднюю часть своей долины.

В этом месте начинается среднее течение, включающее большую часть огромной речной излучины, придающей столь причудливый вид изображению реки на карте. Здесь медленно текущее Конго становится очень широкой, покрытой многочисленными островами равнинной рекой. Вблизи самой северной точки своего течения она достигает наибольшей ширины в 55 км (включая и острова), в то время как падение воды составляет 10 см на 1 км, или 1 : 10000; в конце среднего течения, перед вступлением в горы, Конго вновь сужается до 500 м. Все значительные притоки Конго получает в среднем течении, и все они в своих верховьях имеют пороги. Примыкающий справа приток Арувими берёт своё начало в лесном крае невдалеке от озера Альберт и называется в верховьях Итури. Затем следует огромная Убанги, частично повторяющая на севере излучину Конго; далее — имеющая 2500 км в длину и судоходная на протяжении 500 км Санга, берущая начало в глубине Камеруна.

От левых притоков Конго получает гораздо больше воды, нежели от правых. Ломами и Руки впадают непосредственно в Конго, в то время как остальные южные притоми объединяются в разветвлённую систему Санкуру и Касаи. Река, образующаяся после слияния Санкуру и Касаи, перед впадением Конго называется Ква. Вскоре после этого русло Конго расширяется в покрытый многочисленными островами озёровидный водоём Стэнли-Пул, имеющий площадь в 600 кв. км и наибольшую глубину во всей долине Конго.

Прорыв к побережью сквозь край «чаши» происходит в скалистой долине, богатой водопадами и порогами. При этом на участке в 275 км река опускается в 330 м над уровнем моря до 10 м. Стэнли очень точно описал эту часть: «Ревя и пенясь, река круто обрушивается вниз. Преграждающие ей дорогу пороги и огромные стены скал загоняют её искривлённое русло в глубокие ущелья, вырвавшись из которых, она вновь, образуя высокие и низкие водопады и стремнины, обрушивается огромными уступами всё ниже и ниже». Ясно, что эта часть реки не может быть использована для судоходства, и поэтому между Матади и Леопольдвилем проложена железная дорога в обход этого места. То же самое сделано и в порожистом верховье реки.

После прорыва скального барьера начинается сравнительно короткое усеянное островами нижнее течение, которое местами достигает ширины 17 км при глубине до 300 м. Возле устья, у Бананы, глубина Конго вновь уменьшается, а его ширина сокращается до 6 км. Водные массы, выносимые рекой, благодаря желтоватой окраске отчётливо видны в море на расстоянии 64 км от берега и даже на расстоянии 400 км всё ещё слабо различимы.