Термиты.

Природа северо-западного побережья озера Виктория поражает своей пышностью. Действительно, вся прибрежная, низменная часть Уганды, обладая жарким, но вместе с тем и очень влажным климатом, примыкает в фаунистическом и флористическом отношениях к бесконечным экваториальным лесам Конго. Отдельные леса Уганды представляют собой как бы выбежавшие далеко на восток отроги великого леса Центральной Африки.

Непременную черту угандского ландшафта образуют постройки термитов, или термитники. На каждой поляне, на опушке леса, на краю дороги возвышаются красные глиняные постройки, или конические, или украшенные наверху несколькими башнями.

Термиты — отряд насекомых. Часто их неправильно называют «белыми муравьями». Конусообразные постройки термитов крайне типичны для ландшафта африканских саванн. Деятельность термитов оказывает благоприятное влияние на почву, которую они разрыхляют, делают более проницаемой для воды и воздуха и удобряют продуктами своей жизнедеятельности. С другой стороны, эти насекомые чрезвычайно вредят человеку тем, что грызут и разрушают постройки, мебель, уничтожают одежду и пищевые запасы, часто уничтожают целые плантации различных растений, во многих районах не дают возможности выращивать эвкалипты, в Западной Африке мешают освоению культуры винограда.

Высота постройки часто значительно больше человеческого роста. Глина термитников тверда, как кирпич, так что для наблюдения над жизнью обитателей постройки нужно пробить стенки её киркой или топором. Тогда вы увидите лабиринт ходов и коридоров, по которым озабоченно снуют беловатые рабочие термиты. Большеголовые солдаты кидаются вперёд и угрожающе хлопают своими мощными челюстями, которые прорезают человеческую кожу как ножницы.

Покопавшись внутри постройки, можно добраться и до тёмно-серых «грибных садов», т. е. питомников, где термиты выращивают некоторые виды плесеней, служащие пищей их личинкам. Наконец, после часа упорной работы удаётся проникнуть в царскую камеру, где лежит царица всей колонии — неуклюжее колбасовидное существо, с мизинец длиной. Желтоватое тело царицы полупрозрачно и словно налито жиром. От переднего конца тела к заднему всё время пробегают судорожные волны сокращения мышц, и соответственно с этим из заднего конца брюшка через каждые несколько секунд выступает кучка яичек. Такое непрерывное откладывание яиц ведётся царицей в течение всей её жизни, которая продолжается несколько лет.

Наиболее часто встречаются высокие конические термитники.

Особенно любопытны среди термитов так называемые «носатые солдаты», которые в случае опасности начинают выбивать своими головами по земле или по засохшим листьям мелкую дробь. Звуки, производимые ими, слышны на расстоянии нескольких шагов. Когда я впервые услышал подобную музыку, то невольно отскочил в сторону, приняв её за шипение спрятавшейся в траве змеи. Прислушиваясь внимательно, начинаешь различать ритмическое постукивание сотен миниатюрных молоточков, которыми являются головы термитов.