Христофор Колумб. Открытие Америки.

Около 1474 года в Португалию прибыл моряк Христофор Колумб. Откуда он прибыл, кем он был, где провёл молодость — все эти вопросы уже много десятилетий интересуют европейских и американских учёных. Сам Колумб имел, очевидно, очень серьёзные основания хранить в тайне всё, что относилось к его происхождению и молодости, поэтому сведения о нём очень скудны и противоречивы.

Обычно считают, что он был генуэзцем и молодость провёл в плаваниях, что он побывал в разных портах Средиземного моря, ездил в Ирландию и Исландию.

В 1474 году Колумб поступил на португальскую службу, побывал в недавно основанных португальских колониях в Африке и несколько лет жил на острове Мадейра.

В это время португальские корабли медленно, но упорно продвигались на юг, обследуя африканское побережье, основывая фактории и подготовляя открытие восточного пути в Индию вокруг Африки.

Но Колумб хотел идти по иному пути.

Он уже давно собирал отрывочные сведения о землях, лежащих за Атлантическим океаном, сбивчивые рассказы о плаваниях на запад, фантастические легенды древности и средневековья. Он слышал, что изредка к берегам Азорских островов течение приносило неведомые цветы и другие части растений, а также тела неведомых людей. Все сведения Колумб сопоставлял со старинными описаниями Азии.

Особенно поразила его воображение книга Марко Поло, рассказывавшая о крытых золотом дворцах Джипанго (Япония), о пышности и блеске двора великого хана, о родине пряностей — Индии.

Колумб не сомневался, что Земля имеет форму шара, но ему казалось, что шар этот гораздо меньше, чем на самом деле. Вот почему он думал, что Япония находится сравнительно недалеко от Азорских островов.

Колумб решил пробраться в Индию западным путем, и в 1484 году он изложил свой план португальскому королю. Но королю и его советникам проект этот показался фантастичным. Да и возможности Португалии были очень ограничены. Война с маврами в Марокко и экспедиции в Африку так истощили казну Португалии, что от снаряжения новой экспедиции на неведомый запад португальский король категорически отказался.

В конце 1484 года Колумб бежал в Испанию, чтобы предложить свой проект королю Леона Фердинанду и его супруге, королеве Кастилии Изабелле. Но и здесь Кристоваля Колона (так называли Колумба в Испании) ожидали долгие годы нужды, унижений и разочарований. Королевские советники находили проект Колумба невыполнимым. Колумб получил отказ. Тогда он предложил свой план Англии, а потом снова Португалии, но нигде его не принимали всерьёз.

Лишь после того как испанцы взяли Гранаду, Колумбу после долгих хлопот удалось получить в Испании три небольших корабля. С невероятным трудом он собрал команду, и наконец 3 августа 1492 году маленькая эскадра покинула испанский порт Палое и направилась на запад искать Индию.

Море было спокойно и пустынно, дул попутный ветер. Так шли больше месяца. 15 сентября Колумб и его Спутники увидели вдали зелёную полосу. Но их радость скоро сменилась огорчением. Это не была долгожданная земля, это было Саргассово море — гигантское скопление водорослей.

18 — 20 сентября моряки увидели стаи птиц, летевших на запад. «Наконец-то, — подумали моряки, — земля близко!» Но и на этот раз путников ждало разочарование. Экипаж начал волноваться. Чтобы не пугать людей дальностью пройденного расстояния, Колумб преуменьшал в судовом журнале пройденный путь.

11 октября в десять часов вечера Колумб, жадно всматривавшийся в ночную мглу, увидел мерцавший вдалеке свет, а 12 октября 1492 года под утро, ещё при лунном свете, один из матросов переднего корабля крикнул: «Земля!» На кораблях убрали паруса. Утром путешественники увидели небольшой низменный остров, заросший пальмами. Вдоль берега по песку бежали голые люди, с кожей медно-красного цвета. Колумб надел на латы алое платье и с королевским флагом в руках сошёл на берег Нового Света. Это был остров Уотлинг из группы Багамских островов. Местные жители называли его Гуанахани, а Колумб назвал Сан-Сальвадором. Так была открыта Америка.

Впрочем, Колумб до конца жизни был уверен, что никакого «Нового Света» он не открыл, а нашел лишь путь в Индию. И с его лёгкой руки обитателей Нового Света стали называть индейцами.

Жители вновь открытого острова были рослы и красивы. Они ходили голые, тела их были пёстро раскрашены. У некоторых в носах были продеты блестящие палочки, приведшие Колумба в восторг. Ведь это было золото, а начит, близко страна золотых дворцов — Джипанго.

В поисках золотого Джипанго Колумб покинул Гуанахани и отправился дальше, открывая остров за островом. Всюду испанцев поражали буйная тропическая растительность, красота островов, разбросанных в голубом океане, дружелюбие и кротость индейцев, которые за побрякушку, патоку и красивые тряпки отдавали испанцам золото и пёстрых птиц. 28 октября Колумб добрался до Кубы.

Население Кубы было культурнее жителей Багамских островов. На Кубе Колумб нашёл статуи, большие дома, кипы хлопка и впервые увидел культурные растения — табак, кукурузу и картофель, продукты Нового Света, завоевавшие потом весь мир. Всё это ещё более укрепило уверенность Колумба в том, что где-то близко находились Джипанго и Индия. 4 декабря 1492 года Колумб открыл остров Гаити (испанцы его называли тогда Эспаньолой). На этом острове Колумб построил форт Ла-Навидад (Рождество), оставил там сорок человек гарнизона и 16 января 1493 года направился в Европу на двух кораблях. Самое крупное его судно «Санта-Мария» потерпело крушение ещё 25 декабря.

На обратном пути разыгралась страшная буря, и корабли потеряли друг друга из виду. Лишь 18 февраля 1493 года измученные моряки увидели Азорские острова, а 25 февраля добрались до Лиссабона. 15 марта Колумб после восьмимесячного отсутствия вернулся в порт Палос. Так закончилось первое плавание Колумба.

Путешественника приняли в Испании с восторгом. Ему был пожалован герб с изображением карты вновь открытых островов и с девизом:

ДЛЯ КАСТИЛИИ И ЛЕОНА
НОВЫЙ МИР ОТКРЫЛ КОЛОН