Русские исследования в Америке. Первые открытия.

Большое место в истории географических открытий и исследований занимают русские исследования на северо-западе Америки, где до 1867 года находились русские владения. Есть данные, свидетельствующие о том, что на Аляске уже очень давно, около 300 лет назад, существовали русские поселения. Сведения об Аляске и её обитателях попадали на русскую землю из донесений старинных мореходов, встречавших в конце XVII и в начале XVIII века на Камчатке и Чукотке выходцев с Аляски или же слышавших о них от чукчей.

Например, в «сказке» Владимира Атласова, записанной в Сибирском приказе в Москве в 1701 году (Атласов прибыл в 1695 году в Анадырь, затем отправился в поход на Камчатку), есть сведения об Аляске. Атласов говорит об «острове», с которого «как море замёрзнет, приходят иноземцы, говорят своим языком и приносят соболи худые, подобно зверю хорьку, и тех соболей соболя с три он, Володимер, видел». Из дальнейшего описания этих «соболей» можно установить, что Атласов назвал «худыми соболями» американских енотов, которые водятся на Аляске, но отсутствуют на Камчатке и на Чукотском полуострове.

Более подробные сведения об Аляске дал в 1711 году Пётр Потов, беседовавший с чукчами и лично видевший 10 пленников — эскимосов. Сведения подобного рода о Большой земле, находящейся к востоку от Чукотского полуострова, получили отражение на многих картографических документах того времени.

Не будем останавливаться на подвиге Семёна Дежнева, впервые проплывшего через Берингов пролив (1648 — 1656 год), и на посланной Петром I экспедиции под начальством В. Беринга (первая экспедиция Беринга 1728 год), так как эти плавания не имеют прямого отношения к изучению самого материка Америки. Разумеется, проблема существования морского пролива к востоку от Чукотского полуострова являлась чрезвычайно важной географической проблемой.

Ясное представление о проливе между Азией и Америкой дал подштурман Иван Фёдоров, отправившийся в июле 1732 года на корабле «Гавриил» из Большерецка на Камчатке к Берингову проливу с помощником геодезистом Михаилом Гвоздевым. В августе 1732 года они приплыли к берегу «Большой земли» (Америки) близ мыса принца Уэльского.

И. Фёдоров и М. Гвоздев не только впервые подошли к берегам Америки со стороны России, но и зафиксировали своё географическое открытие в официальных и личных документах. На основании судового журнала Фёдорова была составлена карта, на которой показан пролив, отделяющий восточное побережье Азии от Большой земли, и острова Диомида (Гвоздева) в этом проливе.

Плавание Фёдорова и Гвоздева принесло краткие сведения о природе американского берега, частично основанные на рассказе эскимоса. Заметим, однако, что в документах Фёдорова и Гвоздева северо-западная часть Америки называется не только «Большой землёй», но и «Большим островом». «Но ведь и Колумб (в отличие от Гвоздева узнавшего через 9 лет, что он был в Америке) не знал, что он открыл не Индию, а Америку, причём Колумб так и не узнал об этом до конца своих дней» (А. В. Ефимов, 1948).

В 1741 году состоялась вторая экспедиция В. Беринга. В июне 1741 года «Св. Пётр» под командованием В. Беринга и «Св. Павел» под командованием А. И. Чирикова вышли из Петропавловской гавани на Камчатке. Через полмесяца во время бури суда потеряли друг друга из виду и разошлись.

После полуторамесячного плавания судно Беринга достигло берегов Америки и сделало остановку у острова Каяк.

На обратном пути Берингом были открыты несколько островов, в том числе, по-видимому, остров Кадьяк и острова Шуматина (у полуострова Аляска), названные так по фамилии похороненного здесь матроса экспедиции.

Осенью, после открытия ещё многих островов, судно было застигнуто штормом, и у острова, носящего теперь имя Беринга, экипаж судна «Св. Пётр» вынужден был зазимовать. Беринг был тяжело болен. 8 декабря 1741 года он скончался. Многие из членов экипажа умерли ещё ранее в плавании. Оставшиеся в живых в августе следующего года вернулись в Петропавловскую гавань на маленьком судне, построенном из останков судна «Св. Пётр».

Судно «Св. Павел» под командованием Чирикова, достигло берегов Америки несколько южнее, чем судно «Св. Пётр», причём на полутора суток ранее. Оно подошло к островам южной части территории Аляски, прошло вдоль материка на северо-запад и запад, проплыв и мимо тех мест, которые дней за 10 до этого покинул Беринг. На обратном пути в Камчатку был открыт ряд островов Алеутской гряды. В октябре 1741 года судно вернулось в Петропавловскую бухту. Экипаж судна «Св. Павел» также понёс большие потери во время плавания.

Районы, в которых плавали Беринг и Чириков, и сейчас считаются наиболее опасными среди просторов Тихого океана.

Участник плавания Беринга адъюнкт Академии наук натуралист Г. В. Стеллер является первым учёным, описавшим природу побережья Аляски и примыкающих к ней островов. Он видел с корабля гору Святого Ильи, аляскинские леса и высаживался на острове Каяк, расположенном у самого американского побережья. На этом острове за несколько часов он сделал много интересных ботанических, зоологических и этнографических наблюдений.

В середине позапрошлого столетия на страницах русской прессы велась дискуссия о том, чья роль значительнее в открытии Америки со стороны России — Беринга или Чирикова. Но этот вопрос правильно разрешил ещё в XVIII веке великий Ломоносов, сказавший, что «Чириков был главным».

И действительно, Чириков был главным. И не потому, что он достиг Америки на одни — полутора суток раньше, чем Беринг, но потому, что он ещё до первой экспедиции правильно определил местонахождение Америки и указал кратчайший путь к ней». Алексей Чириков отстаивал эту правильную точку зрения и при организации экспедиции. Наконец, приняв руководство экспедицией после трагической смерти Беринга, Чириков довёл до конца исследование, составив замечательную карту морского похода обеих групп американской экспедиции.

Составленная Чириковым карта морского похода 1741 года является первой в мире, где Северная Америка показана на основании конкретных данных не как Большая земля или Большой остров, а именно как Северная Америка (А. В. Ефимов, 1948 год).

Итак, русскими мореплавателями И. Фёдоровым и М. Гвоздевым и экспедицией В. Беринга и А. И. Чирикова были достигнуты северо-западные берега Америки. Без этих географических открытий первостепенной важности, как и без дальнейшего исследования русскими людьми северо-западной части Нового Света, не могло сложиться истинное представление об американском материке.