Русские исследования Америки в конце XVIII и в XIX веке.

Картина очертаний северо-западной части Америки и расположения соседних с ней островов явилась результатом совместных усилий многих русских мореходов.

Для того чтобы открыть Америку, нужны были подвиги. Многих исследователей, и среди них «колумбы» российские занимают не последнее место. Громадные пространства северо-запада Америки были открыты, обследованы и описаны русскими мореплавателями и только ими, а затем — по праву первооткрытия и первозаселения — Аляска была присоединена к России (А. В. Ефимов, 1948).

После плавания Беринга и Чирикова освоение русскими мореплавателями северной части Тихого океана быстро продвигается вперёд.

Во второй половине XVIII века русские охотничьи промыслы развиваются на Алеутских островах и побережье Аляски.

Алеутские острова, часть из которых была открыта в 1741 году Чириковым и Берингом, позднее неоднократно посещаются русскими мореплавателями. Все острова Алеутской гряды были открыты и положены на карту русскими (Л. С. Берг).

В 60-х годах ценные материалы об Алеутских островах (Лисьи острова, Умнак, Уналашка и др.) собрала продолжавшаяся 7 лет экспедиция капитанов П. К. Креницына и М. Д. Левашова, которая посетила также западную часть полуострова Аляски, произвела съёмки, положила посещённые места на карту. Креницын и Левашов 14 раз пересекли северо-западную часть материка Америки.

Важным этапом в истории освоения русскими островов Тихого океана и северо-западного побережья Америки является плавание к берегам Америки Г. И. Шелихова, которого часто называют «русским Колумбом».

Построив в Охотске 3 корабля, Г. И. Шелихов вместе с капитаном Михаилом Голиковым и купцом Иваном Голиковым в марте 1783 года отправился к берегам «Большой земли». В пути кораблям пришлось зимовать на островах Беринга и Первом Курильском. В 1784 году Г. И. Шелихов обосновался на острове Кадьяк. Вскоре им были осмотрены противолежащий берег Аляски, ближайшие острова и Кенайский залив. Первое русское поселение основано Шелиховым на Кадьяке.

В 1786 году штурман Гавриил Прибылов открыл новые острова в Беринговом море (острова Прнбылова) и пробыл на них три года. Побережье островов и прибрежные утёсы были заняты лежбищами котиков, морских львов и моржей. И сейчас эти острова, принадлежащие США, являются огромным заповедником морских котиков.

В 90-х годах начинается деятельность А. А. Баранова, с именем которого связано дальнейшее заселение и освоение Америки.

В 1796 году было основано русское поселение Новороссийск в заливе Якутат. Колонизация побережья продолжала развёртываться с образованием в 1799 году из ранее существовавших частных купеческих компаний «Российско-Американской компании». Она была учреждена, как гласил указ, «для промыслов на матерой земле северо-западной Америки, на островах Алеутских и Курильских и во всей части Северо-Восточного моря, по праву открытия России принадлежащих».

В 1812 году недалеко от залива Сан-Франциско была основана колония Росс (под 38°33' северной широты). Это был самый южный пункт, до которого простирались русские владения в Америке.

Трудность снабжения колоний сухопутными маршрутами через Сибирь до Охотска послужила толчком к осуществлению русских кругосветных плаваний. Они (в особенности экспедиция О. Е. Коцебу 1816 год) дали ценные материалы по географии побережья северо-западной Америки и близлежащих островов.

По этнографии островов, примыкающих к северо-западному побережью американского материка, очень ценны работы И. Вениаминова, прожившего 10 лет среди алеутов и 6 лет среди тлинкитов (20 — 30-е годы XIX века). Им же описаны некоторые природные условия островов.

В 1839 — 1844 годах лейтенант Загоскин обследовал Нортонов залив и проник внутрь страны по рекам Юкон и Кускоквим. Он исследовал течение Юкона на протяжении 600 морских миль, на правом берегу реки Кускоквим открыл высокие горы Ташатулит, определил астрономически, до 40 пунктов, огромные пространства нанёс на карту. Наряду с топографической съёмкой он собрал интересный материал по этнографии эскимосов Аляски и атабасков и вывез ценные коллекции. «Наблюдения его отличаются большой точностью и детальностью» (Л. Я. Штернберг). Он изучал также фауну Аляски, вёл геологические изыскания.

В 1839 году Академия наук командировала на берега Тихого океана препаратора Зоологического музея Илью Гавриловича Вознесенского, которому были поручены зоологические, ботанические и этнографические наблюдения.

В итоге кругосветного плавания И. Г. Вознесенский 1 мая 1840 года попадает в Ситху. Отсюда он совершает поездки в Калифорнию, на остров Кадьяк и к берегам Кенайского залива. Затем он путешествует в северных частях русских владений в Америке, посещает многочисленные острова Алеутской гряды, залив Нортон, на севере достигает залива Коцебу. Только в мае 1845 года он оставляет берега русской Америки.

Научная ценность добытых И. Г. Вознесенским материалов исключительно велика. По богатейшим доставленным им геологическим материалам Гревинком были опубликованы геологические заметки о Калифорнии, а затем обстоятельное «геогностическое описание северо-западных берегов Америки и прилегающих к ней островов» с первой геологической и орографической картой. «Несмотря на невероятно тяжёлые условия работы», И. Г. Вознесенский собрал «совершенно исключительные по богатству и ценности коллекции по морским и сухопутным животным» (П. Ю. Шмидт).

Велики заслуги И. Г. Вознесенского и в области этнографического изучения северо-западной Америки. «Зоолог Вознесенский,— пишет известный русский этнограф Л. Я. Штернберг (1926 год),— подлинный герой науки. При самых скудных средствах, обременённый обширнейшими заданиями Академии по всем областям естественных наук, ревностно собирал этнографические материалы. Коллекции, собранные им и хранящиеся в Музее антропологии и этнографии, представляют теперь большую редкость и высокую научную ценность».

Уже в то время на территории русских владений в Америке функционировал ряд метеорологических станций. В Ситхе (Ново-Архангельске) была учреждена Российско-Американской компанией в 1842 году магнитно-метеорологическая обсерватория, работа которой контролировалась Академией наук.

После продажи Аляски США русские исследования на северо-западе Америки, естественно, стали носить менее систематический характер.